Saturday, October 1, 2022
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El héroe del Titanic que sobrevivió al hundimiento y a dos Guerras Mundiales

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El hundimiento del RMS Titanic es uno de los eventos más infames de la historia marítima. Ampliamente considerado como insumergible, era el barco más grande a flote en el mundo cuando fue botado en 1912. Sin embargo, el Titanic se hundió durante su viaje inaugural de Southampton a Nueva York cuando chocó contra un iceberg en medio del Océano Atlántico. Gracias a un número insuficiente de botes salvavidas, alrededor de 1.500 personas se ahogaron o murieron congeladas en las aguas heladas. El tripulante sobreviviente de mayor rango del desastre fue el segundo oficial Charles Lightoller, un hombre que llevó una vida llena de acción tanto antes como después de esa fatídica noche.

Lightoller nació en Chorley, Lancashire el 30 de marzo de 1874. Su carrera marítima comenzó a la edad de 13 años en febrero de 1888 cuando realizó un aprendizaje de cuatro años en el mar. Después de un año, estaba sirviendo en Holt Hill y fue en este barco donde se vio involucrado en un naufragio por primera vez.

Holt Hill encalló en la pequeña isla de Île Saint-Paul en el Océano Índico el 13 de noviembre de 1889. El primer oficial murió y los sobrevivientes quedaron abandonados en la isla durante ocho días antes de ser rescatados. Lightoller obtuvo el título de oficial a los 21 años en 1895. En 1907 había sido ascendido a primer oficial en los barcos SS Majestic y RMS Oceanic. A principios de 1912 recibió su siguiente encargo: el RMS Titanic.

Lightoller estuvo a bordo del Titanic dos semanas antes de su viaje inaugural y navegó como primer oficial para sus pruebas de mar. Sin embargo, a medida que se acercaba el día de la navegación, el capitán Edward Smith nombró a Henry Wilde su oficial en jefe y Lightoller se convirtió en el segundo oficial. Cuando el Titanic zarpó de su último puerto en Queenstown, Irlanda, el 11 de abril, transportaba 2224 pasajeros y tripulantes, y esperaba atracar en Nueva York el 17 de abril.

Lightoller más tarde se convirtió en comandante de la Royal Navy.

Alrededor de las 11:40 p. m. del 14 de abril, Lightoller estaba a punto de quedarse dormido después de haber estado de servicio cuando sintió una vibración chirriante. Al salir a cubierta en pijama, se le informó que el barco había chocado contra un iceberg. Después de regresar rápidamente a su camarote para ponerse algo de ropa, Lightoller inmediatamente comenzó a ayudar a cargar los botes salvavidas. Sabía que la situación era grave cuando escuchó que la cubierta F se estaba inundando y que el vapor del barco salía de todos los escapes.

Supervisó la carga de mujeres y niños en los botes salvavidas 4 y 6. Metió a 25 personas en el bote salvavidas 6 y comenzó a bajarlo. El primer oficial Wilde fue cauteloso acerca de bajar los botes tan pronto. Lightoller, basándose en sus experiencias de Holt Hill, reconoció los signos de un naufragio inminente e inmediatamente pidió permiso al Capitán Smith para bajar los botes.

Lightoller fue más estricto que otros oficiales al defender la regla de “Mujeres y niños primero” en los botes salvavidas. Mientras cargaba el bote salvavidas 4, inicialmente sacó a John Ryerson, de 13 años, del pequeño barco, y solo lo readmitió cuando el padre de Ryerson persuadió a Lightoller para que le permitiera quedarse. El único hombre que Lightoller permitió voluntariamente subir a un bote salvavidas fue el comandante Arthur Peuchan, que tenía experiencia en navegación y se ofreció como voluntario para ayudar a la tripulación. Alrededor de la 1:25 a. m., Wilde le entregó a Lightoller un arma y dijo: “Es posible que necesites esto”.

Para entonces, el agua se acercaba a la cubierta A y Lightoller notó que un grupo de hombres se hacía cargo del bote salvavidas 2. Al saltar al bote, Lightoller amenazó a los hombres con su arma y los expulsó a todos. Luego cargó a 36 mujeres y niños en este bote y lo bajó a la 1:55 am a una altura de solo 15 pies. Normalmente, la altura habría sido de 70 pies.

Cinco minutos después, Lightoller estaba llenando el bote plegable D cuando Wilde le dijo que subiera. Lightoller respondió: “¡No es muy probable!” y retrocedió a la cubierta que se hundía usando los momentos finales del barco que se hundía para lanzar el bote plegable B usando una navaja prestada para cortar las cuerdas.

El plegable B se deslizó por la cubierta inundada. Luego, el Titanic se adelantó y Lightoller se zambulló en el agua. Un pozo de ventilación lo succionó bajo el agua, pero luego una caldera que explotó lo impulsó a la superficie cerca del Plegable B.

Cuando el Titanic se hundió, Lightoller casi muere por el colapso del embudo delantero del barco. El plegable B ahora estaba volcado, pero 30 hombres, incluido Lightoller, se subieron encima y se alejaron remando. Tres hombres murieron en el plegable B horas antes de ser rescatados por el RMS Carpathia.

Cuando el barco de rescate llegó a los botes salvavidas al amanecer, el Plegable B se estaba hundiendo lentamente. Lightoller transfirió a los sobrevivientes a bordo de otros dos botes salvavidas y luego ayudó a subir a todos los sobrevivientes a bordo del Carpathia antes de trepar él mismo por las cuerdas. Fue el último superviviente del Titanic subido a bordo y el oficial superviviente de mayor rango. En consecuencia, se encontró defendiendo al Capitán Smith y otros miembros de la tripulación en la investigación de Nueva York sobre el hundimiento contra algunos de los cargos más graves.

Después del Titanic, Lightoller se distinguió como oficial naval en la Primera Guerra Mundial. Mientras comandaba el barco torpedero HMTB 117 en 1916, atacó un Zeppelin alemán con los cañones Hotchkiss de los barcos. Por estas acciones fue condecorado con la Cruz de Servicios Distinguidos y ascendido a Capitán de Corbeta. Cuando comandaba el destructor HMS Garry en 1918, Lightoller embistió y hundió al submarino alemán UB-110. La proa de Garry estaba tan dañada que Lightoller se vio obligado a navegar 100 millas en reversa para regresar al puerto para su reparación. No obstante, nuevamente fue decorado con una barra para su DSC y terminó la guerra como Comandante de pleno derecho.

Las aventuras de Lightoller aún no habían terminado. Durante los años de entreguerras había adquirido un yate a motor privado de 16 metros de eslora llamado Sundowner. A la edad de 66 años en 1940, el viejo marinero se encontró una vez más participando en la historia durante la misión de rescate más famosa de la Segunda Guerra Mundial: la Operación Dynamo.

Gracias a una rápida campaña Blitzkrieg, 400.000 soldados aliados quedaron atrapados en las playas cercanas a Dunkerque. Los tanques alemanes estaban a solo 10 millas de distancia y el Almirantazgo británico envió solicitudes de embarcaciones privadas para ayudar con la evacuación. Estos se conocieron como los ‘pequeños barcos’. El 30 de mayo, el Almirantazgo intentó requisar al Sundowner para ir a Dunkerque, pero Lightoller insistió en pilotarlo él mismo con su hijo mayor Roger y un Sea Scout de 18 años llamado Gerald Ashcroft.

El 1 de junio, Sundowner zarpó de Ramsgate con otros cinco barcos. En el camino, Lightoller se encontró con un crucero a motor llamado Westerly, que estaba en llamas. Sundowner recogió a su tripulación y se dirigió a Dunkerque. Coincidentemente, el segundo hijo de Lightoller, Trevor, había sido evacuado de las playas 48 horas antes.

Sundowner solo tenía capacidad para 21 personas, pero en Dunkirk Lightoller metió 130 hombres en el barco. Cuando un soldado escuchó que Lightoller había sido oficial en el Titanic, trató de saltar por la borda. Sin embargo, uno de sus camaradas dijo que si Lightoller podía sobrevivir al Titanic, podría sobrevivir a cualquier cosa. El soldado se quedó.

En el viaje de regreso, los aviones enemigos atacaron al Sundowner pero evitaron ser alcanzados gracias a las hábiles técnicas evasivas de Lightoller. La mayor amenaza de Sundowner provino de la ola de rápidos destructores británicos. El exceso de peso de los soldados significaba que Sundowner yacía profundamente en el agua y corría el riesgo constante de ser inundado. Afortunadamente, el pequeño barco regresó a Ramsgate y los soldados desembarcaron a salvo.

Lightoller estaba decidido a regresar a Dunkerque, pero para entonces solo podían ir barcos capaces de hacer 20 nudos. Gracias en parte a los pequeños barcos, 338.000 soldados fueron evacuados a Inglaterra en lo que se conoció como el “Milagro de Dunkerque”. Lightoller pasó el resto de la guerra comprometido en el Small Vessel Pool de la Royal Navy. Fue “desmovilizado” en 1946 y murió en 1952 a la edad de 78 años después de haber llevado una vida notablemente agitada.

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