Sunday, October 2, 2022
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La fragancia de las hormigas muertas

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La necroforesis es el procedimiento a través del cual las hormigas transportan fuera del hormiguero a las hormigas muertas. En el caso de una manada, los miembros la tienen fácil, pues es cuestión de dejar abandonado el cadáver del individuo muerto y el asunto está resuelto. En el caso de insectos que viven en colonias, las cosas no son tan fáciles.

Por ello, mediante la necroforesis es posible sacar al cadáver del hormiguero, lo cual evita que las hormigas se vean fisiológicamente afectadas por los procesos inherentes a la descomposición de uno de sus miembros. ¿Pero cómo funciona este curioso mecanismo propio de funeral?

Entomólogos de la Universidad de California en Riverside han conseguido desentrañar los porqués que yacen detrás de este proceso de las hormigas. Las respuestas son puramente químicas, y están relacionadas al sentido del olfato.

Según los investigadores, las hormigas emiten una fragancia a lo largo de toda su vida. Esta fragancia es exactamente la misma que emiten a la hora de morir, la cual sirve a las demás hormigas para reconocer a un cadáver. Pero si es así ¿por qué no expulsar a la hormiga mientras esté viva si el criterio para hacerlo se basa en un aroma existente tanto en vida como en muerte?

He aquí donde yace la cuestión. Tradicionalmente se creía que las hormigas reconocían los ácidos de la descomposición de los cadáveres, lo cual les servía para transportarlos fuera de la colonia. Sin embargo, la necroforesis llega a ocurrir a la hora inmediata de la muerte del individuo, cuando los ácidos aún ni siquiera se han gestado.

Para ello este grupo de entomólogos ha demostrado que durante la vida, la hormiga produce dos químicos que mimetizan su fragancia a muerte, y que al momento de morir éstos dejan de existir, dejando únicamente un cuerpo con mal olor esperando a ser expulsado del hormiguero.

Una vez más, las hormigas son fascinantes.

Nota: A la gente especializada en asuntos de entomología tal vez el término necroforesis les suene a neologismo. Si es así, les pido me corrijan, pues en el artículo original en inglés se hace referencia al término como necrophoresis, que por fonética he traducido como necroforesis. Sin embargo, no he encontrado fuentes que fundamenten mi traducción. En todo caso, les pido disculpas.

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