Wednesday, October 5, 2022
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Reciclaje de paneles solares: cuando una fuente de energía es ‘limpia’ de verdad

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La energía solar fotovoltaica se ha convertido en una de las tecnologías más maduras y eficientes de entre todas las renovable, pero ¿qué sucede cuando los paneles llegan al final de su vida útil? ¿Es cierto que son tan sostenibles?

La energía limpia y renovable ayuda, entre otras cosas, a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero y requiere poco mantenimiento durante la vida útil de la inversión en comparación con otras formas de generación de energía. ¿Qué pasa cuando les toca ir al ‘desguace‘? Lógicamente no podemos llenar los vertederos de paneles, sobre todo con los millones de toneladas que pueden suponer en desechos.

Los paneles solares son reciclables. Se fabrican a base de una combinación de vidrio, aluminio y plástico (productos que se reciclan habitualmente en cantidades masivas). Respecto al vidrio y el aluminio, han demostrado ser altamente reciclables. De hecho, ambos componentes constituyen el 85% de la masa del panel solar y son relativamente fáciles de recuperar. Pero, ¿qué pasa con el plástico? Ya sabemos que se recicla con bastante menos frecuencia a la par que es un material menos valioso. En esencia, el problema radica en separar los materiales. Los polímeros y componentes electrónicos de los paneles solares también se pueden reciclar, pero extraer cada uno de los materiales de los que está compuesto puede ser tedioso y muchas veces precisar de maquinaria avanzada.

La realidad del reciclaje de paneles solares es más complicada que pensar que únicamente hay que desarmarlos y reutilizar los componentes. Actualmente, los procesos de reciclaje siguen sin ser muy eficientes, lo que deriva casi en un mayor coste el tratamiento que se necesita para reciclar uno que lo que cuesta producir uno nuevo.

Afortunadamente, gracias a la rápida expansión de la tecnología solar, el reciclaje de paneles solares se ha convertido en una parte importante del mercado de la energía solar. Ya una investigación de 2016 de la Agencia Internacional de Energías Renovables (IRENA) estimó que los materiales reciclables en los módulos solares antiguos tendrían un valor de 15.000 millones de dólares en activos recuperables para el año 2050 y que representarían hasta 78 millones de toneladas métricas de materias primas. Se avecina un aumento significativo de los desechos de paneles solares.

Los fabricantes de paneles solares están también obligados por ley a cumplir requisitos legales específicos y estándares de reciclaje para asegurarse de que los paneles solares no se conviertan en una carga para el medio ambiente. Al menos en la Unión Europea. No así en Estados Unidos, que depende independientemente de cada uno de los estados.

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