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Thomas Harriot: El antecesor de Galileo

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Este 2009 es un importantísimo año para la astronomía, pues se conmemora justamente el Año Internacional de la Astronomía al cumplirse 400 años de la invención del primer telescopio. Galileo, figura fundamental en este aspecto, es considerado como la primera persona en observar desde un telescopio, y es sin lugar a dudas el personaje fundamental de este año (junto a Darwin y sus 200 años). No obstante, la historia es diferente de lo que todos creemos.

Thomas Harriot, un modesto y humilde inglés aficionado a la astronomía fue en realidad el verdadero Galileo al ser el primer ser humano que miró a través de un telescopio y documentó sus hallazgos. ¿Pero cómo es la historia de este misterioso astrónomo que todos desconocemos? El historiador Allan Chapman de la Universidad de Oxford la ha detallado en una reciente publicación.

A principios del siglo XVII Harriot adquirió su telescopio a tan sólo un año de su invención, y el 26 de julio de 1609 Harriot realizó sus primeras observaciones de la Luna, detallando en rústicas ilustraciones de invaluable magnitud las imágenes que registró de la luna y su superficie.

Los mapas que ven aquí debajo son justamente estas ilustraciones de la Luna de Thomas Harriot. En el primero vemos la línea Terminator de la Luna y el Mare Crisium, Mare Tranquilitatis y Mare Foecunditatis, mientras que en el segundo apreciamos con mayor detalle los mares lunares y cráteres de nuestro satélite.

¿El primer Galileo?

Tal vez hablar de Thomas Harriot en estos términos es llegar un poco lejos, pues además de observaciones lunares Galileo realizó observaciones planetarias sin precedentes. Sin embargo, negar el invaluable aporte de Harriot a la astronomía es continuar cometiendo la injusticia que cometemos al no recordarlo en este Año Internacional de la Astronomía.